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经济学家的红与黑


王 倩 刘建辉

  如果既不能预见危机也不知道怎么修正这个世界,我们为什么还需要他们?
  
  很少有经济学家能预见危机爆发,他们只能在灾难发生后运用各种工具进行紧急抢救和事后的修修补补。如果成功就是超级英雄;如果失败,哦,但愿不要失败。
  
  美国劳工部长或是能源部长的名字并非人尽皆知,但人们对这个全球最大经济体的财政部长和央行行长却相当熟稔。本·伯南克、蒂莫西·盖特纳、艾伦·格林斯潘、劳伦斯·萨默斯……这些名字已经随着经济危机传播到世界各地。
  虽然认知度很高,这些名字所代表的著名经济学家们却并非总是受到敬仰,尤其是在过去的9个月——他们中的大多数既没有预测到去年9月突如其来的危机,也没有及时发出预警,甚至直到现在还对危机的原因和影响争论不休,更不用说拿出有效的解决和预防办法。而所有这些,正是人们对经济学家这个“行业”最大的期待,也是他们一直以来自诩为专业的。
  
  如果说1930年代的大萧条及更早的经济危机因为缺乏足够的分析工具来总结经验教训而难以提前发现端倪,70多年后的今天,历史数据的累积和科技的发达应当已经极大地改善了经济学家对经济运行情况的判断。但事实上,经济学家的表现让人失望。直到现在,他们还没有在大萧条的成因、后果和教训上达成共识,对未来的预测更连接近都算不上。2008年9月上旬,美国经济研究机构蓝筹经济指标(Blue chip Economic Indicator)对当年第四季度经济增长率的预测中值为0.2%,但最后的修订结果是6.3%的负增长。发挥央行作用的美联储也没有高明多少,其在2008年7月预测当年第四季度的失业率为5.5%至5.8%,结果却是6.9%。同一时期做出的2009年第四季度失业率预测结论是5.2%至6.1%,但现在半年还没过完,这一数字就已经高达8.5%,并被认为将在年底达到两位数。
  正是这样一群人决定着美国乃至全球的经济命运。人们在希望他们解决危机、拯救世界的同时,不断抱怨所谓的经济学家缺乏常识、根本不知道真实世界发生了什么。为什么宏观经济学家对经济体系释放出的众多预警信号视而不见,直到潜在的危机以无可挽回的方式爆发后才不知所措地应对?这确实是一个难以回答且难以释怀的问题。
  一个可供参考的答案是,正统经济学的理论和模型几乎都建立在理想条件下,与真实世界相去甚远,最著名的即是“理性人”和“有效市场”假设。正如一位数量金融专家指出的:“经济学家使用的模型都糟糕至极,他们完全忘记了人性的因素有多重要。”
  客观地说,这个问题自经济学诞生以来始终存在,并且普遍存在于各门科学和科学中,但这不足以成为开脱经济学家“罪责”的借口。任何理论和模型都不可能提供对现实世界的精确预测,但专家应该从多年的教育学习、专业训练和实践经验中获得足够的敏感性,以比大多数人更早感知到事物发展的趋势,并在出了问题时知道如何解决。现实却是很少有经济学家能预见危机的爆发,他们只能在灾难发生后运用行政和财政工具进行紧急抢救和事后的修修补补。如果成功就是超级英雄;如果失败,哦,但愿他们不要失败。
  指责经济学家已经成为一种潮流。很多原来无比的神圣名字如今都已被拉下神坛,比如“最伟大的央行行长”格林斯潘。这个群体被愤怒的人们贴上很多负面标签:盲目自信、不切实际、迷信理论、政治导向、拉帮结派……过度批评当然没有必要。经济学家并非一无是处,他们在1970年代对一个强大、独立央行的重要性的强调确实帮助很多国家消除了长期存在的高通货膨胀率。矫枉过正只会使经济学家失去解释和改变世界的勇气,从积极的角度来说,他们再次得到一个宝贵的学习机会,不过代价高昂。彻底走出危机、反思所犯的错误并为将来设计好防范和预警机制,这些都是足以让整整一代人中的最优秀者穷尽一生去寻求答案的任务。正如著名宏观经济学家、加州大学洛杉矶分校教授罗杰·E.A·法默(Roger E.A.Farme)所言:“现在正是新想法出现的好时候,就像1930和1970年代一样。”
  
  明星效应
  
  即便现在不断遭到口诛笔伐,经济学家在大多数时候都是受人尊敬的,亚当,斯密和凯恩斯更因其开创性的工作而永垂青史。1969年以后,大众获得了一个评判谁是当代最优秀、最有成就经济学家的简单标准——诺贝尔经济学奖。随着经济学地位的不断提升,获得诺贝尔奖的经济学家越来越像舞台上的明星,去年爆发的经济危机更打造出一位超级明星。
  保罗·克鲁格曼(Paul Krugman)就是那个幸运儿。他从1999年就开始给《纽约时报》写专栏,但直到他获得诺贝尔经济学奖后才称得上家喻户晓。人们并不懂得、甚至不关心让这位普林斯顿大学教授摘得桂冠的新国际贸易理论,而是热衷于看他发表关于当前政治、经济形式的言论,克鲁格曼很享受这种声名,在接受《新闻周刊》采访时表示:“没有人像我这样拥有如此庞大的扩音器。除了世界正在完蛋,一切都太棒了。” ......
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