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經濟學家的紅與黑


王 倩 劉建輝

  如果既不能預見危機也不知道怎么修正這個世界,我們為什么還需要他們?
  
  很少有經濟學家能預見危機爆發,他們只能在災難發生后運用各種工具進行緊急搶救和事后的修修補補。如果成功就是超級英雄;如果失敗,哦,但愿不要失敗。
  
  美國勞工部長或是能源部長的名字并非人盡皆知,但人們對這個全球最大經濟體的財政部長和央行行長卻相當熟稔。本·伯南克、蒂莫西·蓋特納、艾倫·格林斯潘、勞倫斯·薩默斯……這些名字已經隨著經濟危機傳播到世界各地。
  雖然認知度很高,這些名字所代表的著名經濟學家們卻并非總是受到敬仰,尤其是在過去的9個月——他們中的大多數既沒有預測到去年9月突如其來的危機,也沒有及時發出預警,甚至直到現在還對危機的原因和影響爭論不休,更不用說拿出有效的解決和預防辦法。而所有這些,正是人們對經濟學家這個“行業”最大的期待,也是他們一直以來自詡為專業的。
  
  如果說1930年代的大蕭條及更早的經濟危機因為缺乏足夠的分析工具來總結經驗教訓而難以提前發現端倪,70多年后的今天,歷史數據的累積和科技的發達應當已經極大地改善了經濟學家對經濟運行情況的判斷。但事實上,經濟學家的表現讓人失望。直到現在,他們還沒有在大蕭條的成因、后果和教訓上達成共識,對未來的預測更連接近都算不上。2008年9月上旬,美國經濟研究機構藍籌經濟指標(Blue chip Economic Indicator)對當年第四季度經濟增長率的預測中值為0.2%,但最后的修訂結果是6.3%的負增長。發揮央行作用的美聯儲也沒有高明多少,其在2008年7月預測當年第四季度的失業率為5.5%至5.8%,結果卻是6.9%。同一時期做出的2009年第四季度失業率預測結論是5.2%至6.1%,但現在半年還沒過完,這一數字就已經高達8.5%,并被認為將在年底達到兩位數。
  正是這樣一群人決定著美國乃至全球的經濟命運。人們在希望他們解決危機、拯救世界的同時,不斷抱怨所謂的經濟學家缺乏常識、根本不知道真實世界發生了什么。為什么宏觀經濟學家對經濟體系釋放出的眾多預警信號視而不見,直到潛在的危機以無可挽回的方式爆發后才不知所措地應對?這確實是一個難以回答且難以釋懷的問題。
  一個可供參考的答案是,正統經濟學的理論和模型幾乎都建立在理想條件下,與真實世界相去甚遠,最著名的即是“理性人”和“有效市場”假設。正如一位數量金融專家指出的:“經濟學家使用的模型都糟糕至極,他們完全忘記了人性的因素有多重要。”
  客觀地說,這個問題自經濟學誕生以來始終存在,并且普遍存在于各門科學和科學中,但這不足以成為開脫經濟學家“罪責”的借口。任何理論和模型都不可能提供對現實世界的精確預測,但專家應該從多年的教育學習、專業訓練和實踐經驗中獲得足夠的敏感性,以比大多數人更早感知到事物發展的趨勢,并在出了問題時知道如何解決。現實卻是很少有經濟學家能預見危機的爆發,他們只能在災難發生后運用行政和財政工具進行緊急搶救和事后的修修補補。如果成功就是超級英雄;如果失敗,哦,但愿他們不要失敗。
  指責經濟學家已經成為一種潮流。很多原來無比的神圣名字如今都已被拉下神壇,比如“最偉大的央行行長”格林斯潘。這個群體被憤怒的人們貼上很多負面標簽:盲目自信、不切實際、迷信理論、政治導向、拉幫結派……過度批評當然沒有必要。經濟學家并非一無是處,他們在1970年代對一個強大、獨立央行的重要性的強調確實幫助很多國家消除了長期存在的高通貨膨脹率。矯枉過正只會使經濟學家失去解釋和改變世界的勇氣,從積極的角度來說,他們再次得到一個寶貴的學習機會,不過代價高昂。徹底走出危機、反思所犯的錯誤并為將來設計好防范和預警機制,這些都是足以讓整整一代人中的最優秀者窮盡一生去尋求答案的任務。正如著名宏觀經濟學家、加州大學洛杉磯分校教授羅杰·E.A·法默(Roger E.A.Farme)所言:“現在正是新想法出現的好時候,就像1930和1970年代一樣。”
  
  明星效應
  
  即便現在不斷遭到口誅筆伐,經濟學家在大多數時候都是受人尊敬的,亞當,斯密和凱恩斯更因其開創性的工作而永垂青史。1969年以后,大眾獲得了一個評判誰是當代最優秀、最有成就經濟學家的簡單標準——諾貝爾經濟學獎。隨著經濟學地位的不斷提升,獲得諾貝爾獎的經濟學家越來越像舞臺上的明星,去年爆發的經濟危機更打造出一位超級明星。
  保羅·克魯格曼(Paul Krugman)就是那個幸運兒。他從1999年就開始給《紐約時報》寫專欄,但直到他獲得諾貝爾經濟學獎后才稱得上家喻戶曉。人們并不懂得、甚至不關心讓這位普林斯頓大學教授摘得桂冠的新國際貿易理論,而是熱衷于看他發表關于當前政治、經濟形式的言論,克魯格曼很享受這種聲名,在接受《新聞周刊》采訪時表示:“沒有人像我這樣擁有如此龐大的擴音器。除了世界正在完蛋,一切都太棒了。” ......
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